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Duro de sublimar, Impresión sobre rígidos

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subliLa sublimación en procesos de impresión es una técnica que durante décadas se ha posicionado como una de las favoritas dentro del mundo de las artes gráficas. Sus aplicaciones sobre sustratos diversos la han mantenido como una referencia ineludible dentro de la industria.

La tela y el proceso de impresión por sublimación parece ser el binomio obligado cuando hablamos de este tema. Sin embargo, existen múltiples opciones de sustratos rígidos donde puede realizarse este popular proceso, lo cual expande las posibilidades de ampliar el mercado más allá de la barrera de los textiles conocidos que requieren mínimo de un 50% poliéster para poder ser sublimados y las aplicaciones con las que ya estamos familiarizados.
“La sublimación es simplemente otra forma de crear imágenes digitales en diferentes materiales. Igual que sucede con el transfer, la serigrafía o la impresión directa; la impresión por sublimación es simplemente otra forma de crear productos coloreados sobre distintos sustratos” afirma Paul Neumann, CEO de la empresa Universal Woods.

Muchas son las ventajas de la impresión por sublimación en comparación con la serigrafía, la impresión directa o el transfer:

1.-Obtención de imágenes de alta resolución, lo cual salta literalmente a la vista. La calidad de la imagen es vital para elegir un proceso de impresión, ya que en este ámbito como en muchos otros la imagen lo es todo.

2.-Mejor durabilidad en términos de resistencia a los rasguños ya que a través de este proceso la imágen está en el sustrato -no sobre él-. A través de este proceso la imagen penetra y se une al sustrato, lo que lo convierte en parte constitutiva a diferencia de los demás procesos que son vulnerables al contacto. La durabilidad de las imágenes producidas bajo este proceso es indiscutiblemente un factor contundente para poner a este proceso por encima del resto.

3.-Los bajos costos de producción contra la alta calidad de imagen y durabilidad hacen de este proceso un desafiante competidor en el mercado de las artes gráficas. El costo-beneficio parece ser el mejor de todos los procesos que forman parte del ecosistema de las artes gráficas.
Sin duda que este proceso cuenta con sus “peros” y es indispensable tenerlos en cuenta para elegir la opción que mejor le convenga a nuestro negocio.
Las desventajas de la impresión por sublimación es que es un proceso de dos pasos, ya que en el primero se tiene que crear un transfer (una impresión que posteriormente se transferirá al sustrato, que debe tener una capa de poliester o polimero y después ponerlo en una impresora de calor para crear el producto final. El que sea un proceso de dos pasos puede no resultar de mucho agrado ya que puede retrasar la producción de productos finales.
La otra gran desventaja de este proceso es que los productos que se quieran sublimar que no contengan poliéster o un muy bajo porcentaje de éste tienen que estar previamente preparados para la sublimación, ya que se debe contar con una capa base de poliéster para que pueda aceptar el tipo de tintas que se utilizan en los procesos por sublimación. Preparar los sustratos para hacerlos “sublimables” requiere un proceso más que puede resultar indeseable para quienes busquen velocidad en la producción y estén dispuestos a aceptar una menor calidad de imagen.
Las marcas que cuentan con los equipos de impresión más avanzados para realizar los procesos de impresión por sublimación en gran formato son principalmente Epson, Mimaki y Mutoh. En cuanto a las tintas, las empresas que están al frente en el mercado internacional de productos para sublimación son Sensient, Sawgrass, Epson y Mimaki.
subli2Las tintas para sublimación son especiales para este proceso, se les conoce como “tintas sublimaticas” y sólo pueden ser utilizadas en equipos de sublimación. Las tintas contienen pigmentos que tienen un ligero carácter traslucido y los colores se aplican mejor en superficies con colores claros, los sustratos blancos son un básico si es que la imagen a sublimar tiene elementos en blanco ya que sólo así se verán de forma adecuada. Otro elemento a considerar es que entre más duro sea el sustrato mayor cantidad de tinta se necesitará para que la imagen sea de calidad.
Una vez que contamos con todo el equipo para sublimar, incluyendo la maquinaria, sustratos y tintas, muchas veces surge la pregunta ¿Cuáles son todas las aplicaciones que puedo crear con este sistema?Una vez que contamos con todo el sistema de impresión, sublimación, tintas para realizar la impresión por sublimación la gran pregunta es “¿qué puedo hacer con este sistema?
Lo primero que nos viene a la mente son las típicas tazas o playeras, pero el mundo de las posibilidades se ha ampliado gracias a la posibilidad de preparar prácticamente cualquier superficie para recibir impresiones a través del proceso de sublimación. Las opciones van desde pequeños productos como llaveros, hasta grandes aplicaciones como paneles, puertas y cocinas.
Actualmente se puede sublimar sobre metal, madera, cerámica, vidrio y acrílico, así como en poliestireno flexible de alta densidad como pudiera ser el utilizado para los cascos de ciclistas. Los sustratos que no contienen poliéster son tratados previamente con un polímero para que la tinta pase del papel al material final. Para preparar los sustratos rígidos que no contienen poliéster es necesario colocarles una capa de poliéster líquido transparente, el mismo se aplica comúnmente con un compresor de aire y una pulverizadora, y la superficie requiere estar completamente seca antes de iniciar el proceso de sublimación.
Dependiendo del sustrato que utilicemos éste requerirá de distintas temperaturas y tiempos de presión para que la tinta se transfiera de forma adecuada.

Diseño de interiores
El diseño de interiores encuentra en el proceso de impresión por sublimación a un aliado en la propuesta de más y mejores opciones a través de páneles de MDF o metal impresos con calidad fotográfica. Artistas plásticos pueden convertir sus obras reproducidas digitalmente en reproducciones decorativas impresas en páneles metálicos o de MDF, lo cual se traduce en la posibilidad de ofrecer al mercado un producto creado a partir de una expresión de las llamadas artes mayores a través de las artes gráficas.

Superficie de mesas
El mercado de los muebles, en específico de las mesas amplía sus posibilidades a través del proceso de impresión por sublimación. Por ejemplo, en el hogar se pueden personalizar los diseños de acuerdo al tipo de habitación. Una mesa en el comedor o el antecomedor puede estar decorada con imágenes de los habitantes de la casa, elementos distintivos que refuercen el concepto decorativo del área donde se encuentre la mesa, etcétera. En este ejemplo queda de manifiesto el alto nivel de personalización de los productos que se pueden obtener a través del proceso de impresión por sublimación.
Para negocios que requieran una producción masiva por ejemplo de 500,000 unidades seguramente el proceso por sublimación no sea el más adecuado, pero si requieres 500,000 unidades customizadas en el que cada una cuente con elementos únicos, este proceso es seguramente la mejor opción.
La customización masiva de productos de alta calidad a través de la impresión por sublimación está creciendo de forma sostenida en las aplicaciones comerciales de consumo además de mantener la vigencia del proceso en aplicaciones conocidas por todos como la impresión en trofeos, llaveros, tazas y pequeños artículos. La oferta comercial masiva de productos hechos a base del proceso de sublimación está creciendo en América, Asia y Europa.

Productos deportivos
La sublimación se abre paso en lo referente a productos para la realización de varios deportes como lo son las tablas para snowboard, los esquíes para nieve, así como las tablas de patinaje comunes y longboards. También podemos encontrar aplicaciones con sublimación en los cascos para ciclismo y otros elementos de seguridad como espinilleras y rodilleras.
Las tablas de surf también se pueden sublimar, a éstas se les aplica una película de silk, que es el material que comúnmente se aplica en la parte superior de las tablas para snowboard.

Arte público
El enriquecimiento estético de espacios públicos a través de impresiones realizadas bajo el proceso de sublimación es el resultado de una más de las novedosas aplicaciones de esta técnica que ha colocado páneles impresos en espacios públicos de todo el mundo, desde Francia hasta el Centro Médico de la UCLA de los Ángeles, California, lugar que cuenta con 350 diferentes imágenes sublimadas. La franquicia norteamericana de comida Jimmy John´s cuenta con 1800 locales que cuentan con fotografías impresas en páneles de aluminio, ya que la calidad y la durabilidad de la imagen son elementos que le permiten a estos productos formar parte del ámbito comercial de masas.
El centro comercial Amway Center ubicado en florida cuenta con anuncios espectaculares conformados por decenas de páneles de 60 x 120 cm que juntos forman una sola imagen de alta calidad y durabilidad que se mantiene como nueva ante los más de 1.5 millones de visitantes que recibe al año.
El hospital infantil Oakbrook ubicado en Norfolk, Virginia ha sido decorado con páneles impresos por el proceso de sublimación para brindarle colorido, durabilidad y resistencia, ya que la limpieza constante que exige un hospital no logra dañar la calidad de impresión y se mantienen como nuevos a pesar de las exigentes condiciones de higiene que requieren.

Muebles
La decoración de una casa siempre tiene el toque personal de quienes la habitan. Hasta ahora la customización sólo era posible a través de la combinación de elementos de producción masiva puestos a disposición del mercado en establecimientos que venden productos hechos en serie. La personalización de los espacios como la cocina se reducía a una selección de elementos que se encuentran en todas partes. A través del proceso de impresión por sublimación se pueden crear muebles con impresiones personalizadas adaptables a espacios concebidos por los habitantes o profesionales contratados por estos para darle ese toque único al espacio de convivencia.

Señalización
La señalización es un mercado que cuenta con una demanda constante y las opciones para este sector cada vez se diversifican más. La impresión por sublimación permite elaborar productos de señalización de la más alta calidad y resistencia para dar un look que satisfaga los más altos estándares de calidad y status. Por ejemplo, la compañía automotriz Mercedes Benz ha colocado en sus agencias de los Estados Unidos una serie de anuncios impresos en aluminio a través de este proceso en el que está plasmada una infografía con la historia de la marca. Ellos eligieron la sublimación porque gracias a la personalización pudieron elaborar diferentes anuncios con tamaños adecuados para cada punto de venta, también porque la brillantez lograda por el sustrato de aluminio resultó ser la de más alta calidad, elemento fundamental para esta marca de automóviles.
La durabilidad de estos productos fue otro factor para que la Mercedes Benz se decantara por la sublimación como su proceso de impresión ideal para esta campaña de promoción, ya que este es el único proceso y sustrato que aseguraba una durabilidad de más de cinco años. Tras 5 años de realizada la impresión, estos anuncios siguieron viéndose como nuevos.
Las posibilidades de la impresión por sublimación se han multiplicado en los últimos 15 años gracias a la revolución digital que ha permitido una expansión de sustratos aptos para formar parte de este proceso. Las necesidades del mercado que busca una mayor personalización de sus espacios a través de las artes gráficas es una ventana a un nuevo mundo de posibilidades que gracias a la imaginación y a la innovación tecnológica, el día de hoy ya contamos con todas estas nuevas opciones de llevar la forma y el color, el arte, la fotografía y la personalización de espacios a un nuevo nivel que en los próximos 5 años seguramente ya habrá superado los nuevos retos que dependerán de la capacidad de imaginación de los empresarios de hoy.

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