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Menos “fachas” y más fachadas: La impresión digital al servicio de la arquitectura

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gran-formatoLa impresión digital puede hacer mucho más por la arquitectura y el diseño de exteriores que solamente rotular y crear anuncios. Lleve sus proyectos al límite con estas ideas y técnicas para decorar y restaurar.

Arrancar este artículo describiendo exhaustivamente las bondades y noblezas de la impresión digital sería, probablemente, la vía más rápida para ponernos a dormir. Las posibilidades que esta tecnología ha brindado –en gran medida gracias a los revolucionarios cabezales inkjet de los 90 y el desarrollo de múltiples sistemas de impresión –han sido el tema central en cientos de páginas alrededor del globo.
Esto no implica que el mundo del gran formato no pueda arrojar una que otra potente sorpresa, o que los puntos de encuentro con otras áreas se reduzcan a unos cuantos. A veces, para pensar en grande, hay que “salirse de la caja”, aunque se trate de un contenedor tan vasto como nuestra industria. Hoy queremos pensar en grande. Hablemos de cómo poner a dialogar a la arquitectura y a la impresión en el mismo idioma.

Soluciones convencionales
Admitámoslo: si hace una década nos hubieran dicho que un día le cambiaríamos la apariencia a objetos titánicos como la Torre Latinoamericana en el DF o el Empire State en Nueva York con materiales imprimibles, habría resultado difícil de creer. Más aún si añadieran que el costo sería más bajo que invertir en una remodelación parcial. Recientemente, la agencia Sakshi Advertising & PR batió récords al envolver 13,110 m2 de vinil alrededor de un edificio en Dubái.

De las fachadas tradicionales, a la media facade
La llamada media facade, también conocida como media-architecture o arquitectura basada en sustratos, es una tendencia que ha tornado a la arquitectura contemporánea en un lugar para experimentar tanto con medios impresos, como electrónicos.
Aunque en los últimos años, el foco de atención de este rubro han sido técnicas como los muros digitales y el mapping, el media facade incluye recursos como la impresión digital, principalmente trabajos en cama plana utilizando sustratos rígidos, particularmente el vidrio, para crear puertas, murales, paredes falsas, losetas e, inclusive, vitrales enteros. Algunos proyectos incluso han incorporado la impresión 3D usando bloques de arenisca para proyectos arquitectónicos en cuartos y habitaciones de hasta 16 m2.

Vidrio: un sustrato en ascenso
Una de las técnicas que ha ganado terreno desde hace un par de años es la impresión sobre vidrio o cristal. Aunque no se trate de un sistema de impresión precisamente nuevo, ya que las impresoras inkjet-UV y la serigrafía se habían encargado de cubrir este rubro, el factor de innovación radica en la posibilidad de digitalmente trasladar imágenes a paneles de vidrio usando tintas cerámicas duraderas.
El método consiste en un sistema de impresión digital cerámica directa en vidrio. Dicho sistema incorpora los siguientes elementos: una impresora digital industrial, tintas cerámicas digitales y un software de procesamiento de imágenes. Es compatible con diferentes tipos de vidrio-sustrato, desde laminado, hasta claro y templado.
Una de las ventajas que estas máquinas dicen ofrecer frente a las de grabado laser radica en la definición de colores con alto contraste, lo cual permite imprimir códigos de barra o QR aptos para escanear.
Las tintas cerámicas que se utilizan en la impresión digital son, en realidad, similares a las serigráficas en comportamiento y desempeño. La principal diferencia estriba en que estas tintas se elaboran con partículas más pequeñas, lo cual les permite fluir a través de los cabezales. Además, contienen pigmentos inorgánicos que ayudan a darle estabilidad a los colores en los productos impresos. Están libres de metales pesados como el plomo y el cadmio. Entre sus características principales encontramos una alta resistencia a los arañazos el ácido, la radiación UV y el clima, lo cual las hace ideales para aplicaciones en exteriores. Su paleta de seis colores básicos puede mezclarse de modo digital o manual.
Por si fuera poco, los diferentes colores y grosores de estas tintas pueden ayudar a controlar aspectos funcionales y económicos, tales como la difusión y transmisión de luz; eficiencia energética, conductividad eléctrica y resistencia al deslizamiento. Por ejemplo, la tinta azul tiende a ser más translúcida que otros colores. Un gráfico de este tono puede dejar pasar mayor cantidad de luz al interior de un edificio.

Diferencias en las tecnologías de impresión
Sin embargo, es indispensable recalcar que, más que sustituir a los equipos de grabado, la tecnología de impresión digital en vidrio con tintas cerámicas surge como una herramienta para propósitos específicos. No descarte la idea de utilizar equipos de grabado laser, tales como los que ofrecen desarrolladores como Gravotech, Gizmo, Trotec y GCC LaserPro, dado que ambas tecnologías pueden resultar sumamente provechosas dependiendo de la aplicación y objetivo que tenga en mente.
Hasta hace poco más de una década, las tecnologías empleadas tradicionalmente para este tipo de trabajos eran la inyección de tinta con curado UV y la serigrafía. Como mencionamos en nuestro artículo “Serigrafía cristalina, impresión sobre vasos y copas” de la edición de febrero 2015, esta técnica ofrece resultados duraderos y buena calidad. Por otro lado, uno de los motivos que llevó al desarrollo de tintas de secado UV fue la posibilidad de imprimir sobre vidrio con técnicas digitales.
Elegir qué tipo de tecnología utilizará depende de la naturaleza y características de sus proyectos. Los expertos establecen que la serigrafía es una buena opción de costos viables si los gráficos que desea imprimir sobre los paneles de vidrio son diseños de 1-3 colores que sigan un patrón repetitivo. Sin embargo, esta técnica presenta un par de factores que restringen sus posibilidades. Aunque existen tintas, como las Policat, que pueden llegar a ser bastante cercanas a los pantones, no ofrecen una gama completa. Por otro lado, el uso de pantallas puede ser costoso, además de que estos instrumentos sólo pueden producir un número determinado de productos a lo largo de su vida útil. Por ejemplo, si desea fabricar un mural compuesto por paneles con diseños únicos en cada uno que incluyan muchos colores, como los de la fachada del Museo Rockheim en Noruega, la impresión digital con tintas cerámicas sería una opción más viable.
Las tecnologías serigráficas utilizan barnices de imprimación, o primer, para propiciar la adherencia. Diversos expertos aseguran que el éxito de una aplicación en vidrio radica en este paso. En su momento, esta técnica guio a la industria de la impresión digital a incorporarla en el trabajo con tintas UV. Sin embargo, los resultados pueden llegar a variar, dando como resultado la creación de varias pruebas para conseguir productos óptimos. De acuerdo a Mike Horstein de Mimaki, una manera de evitar las variaciones es tratar al vidrio previamente con una capa de sílice mediante spray, lo cual crea una filmina adhesiva perfecta para las tintas de secado UV.
Y hablando de tecnología de curado UV, este método funciona de la siguiente manera: se aplican ondas ultravioleta sobre las tintas, secándolas sobre el vidrio. Este fue el primer tipo de impresión digital capaz de fijar imágenes complejas y multicolores en vidrio. Sin embargo, a diferencia de las tintas cerámicas y serigráficas, las tintas de curado UV no se vitrifican. Por ello, sus productos resultantes no poseen el alto nivel de durabilidad que algunos proyectos requieren. Aunque existen barnices protectores, se recomienda utilizar esta tecnología para proyectos en interiores, de corto alcance o con un tiempo de vida reducido.

¿Qué equipos puede usar?
Actualmente, esta nueva generación de impresoras de vidrio está siendo diseñada y fabricada por la compañía Dip-Tech, una empresa israelí pionera en este ámbito. Sin embargo, Durst también cuenta con una línea de tintas cerámicas y equipos de esta tecnología. Entre sus productos podemos encontrar equipos como la GlassJet NOVO, la GlassJet 16PH y la GlassJet24PH. Su Serie AR trabaja con paneles de varios tamaños con calidades de impresión de hasta 720 ppp con microgota, controles de opacidad y el sistema Drop-on-demand (goteo a demanda) para imprimir de canto a canto. Dependiendo de la complejidad del gráfico y el número de colores, puede obtener velocidades de 15 a 60 m2 por hora.
Durst ofrece el equipo Rho XY, especial para bordes/marcos de vidrio, ya que utiliza insumos inorgánicos cerámicos. Su línea de tintas cerámicas se imprime directamente sobre el vidrio sin usar imprimaciones. Sin embargo, deben cocerse a 650°C para formar un vínculo duradero con el sustrato. Está disponible en negro, que ofrece un acabado opaco y de larga duración.
La impresión UV para aplicaciones en cristal, o cualquier otro sustrato rígido, presenta camas planas de diversas marcas. Por un lado, tenemos impresoras como la JETI 3020 TITAN de AGFA (la cual incluye tinta blanca o multicolor), un equipo que puede alcanzar resoluciones de 600 a 1,200 dpi, lo cual la hace una opción interesante si busca obtener imágenes de alta definición.
La HP SCITEX FB700, distribuida por Alfa Beta, es un equipo híbrido de 2.5 m para aplicaciones industriales que procesa sustratos de hasta 64 mm de grosor. Utiliza tintas de curado UV (CMYK, light cyan, light magenta y blanca) y alcanza resoluciones de hasta 1200 x 600 dpi.
Los equipos Durst utilizan cabezales de alta resolución de 600 dpi, velocidades de hasta 83 metros cuadrados por hora y anchos de impresión de hasta 98 pulgadas. Sus tintas digitales, de la línea Sol-Gel, son 100% libre de compuestos volátiles orgánicos (VOC) y curan por UV. Están disponibles en CMYK con opciones de Blanco y Satinato, para imitar vidrio satinado y acabados “sandblast”.
No olvide que la tinta blanca es esencial para esta tarea, dado que le permite a su cama plana imprimir sobre una gran diversidad de sustratos rígidos y flexibles, desde puertas, madera, vidrio, plexi-glass, mosaicos, piedras y metales.

Áreas de oportunidad y aplicaciones
Entre los principales segmentos que podrían interesarse por la versatilidad de los proyectos y aplicaciones que ofrece la media facade, podemos encontrar los siguientes:

• Parques temáticos y zonas recreativas
• Estadios deportivos
• Fábricas
• Tiendas departamentales
• Frescos exteriores e interiores
• Viviendas
• Sedes de compañías
• Museos e instituciones culturales y sociales
• Centros escolares
• Casinos y discotecas

Imprimir para restaurar: un paso más allá del adorno
Aunado a los anteriores, existe otro sector dentro del cual la media facade ha encontrado un nicho de mercado bastante oportuno. Si para este punto aún conserva la idea de que estas técnicas de transformación de fachadas sólo cumplen fines decorativos, piénselo dos veces.
La impresión digital puede emplearse como medida auxiliar en procesos de restauración de piezas de carácter histórico o patrimonial. Normalmente, los conservadores y restauradores de monumentos artístico-arquitectónicos tienen que recurrir a instrumentos tradicionales y procedimientos minuciosos para luchar contra averías o hasta el mismo paso del tiempo. No obstante, si un edificio sufre un percance donde algunos de sus elementos se vean comprometidos, la impresión digital puede ayudar a recuperar su integridad.
Tomemos, por ejemplo, los daños que sufrió la Catedral de Transición, también conocida como la “Catedral de Cartón”, de Shigeru Ban Arquitectos, ganadora del prestigioso Premio Pritzker en su edición del 2014. Este templo Neo Zelandés fue severamente dañado por un par de terremotos, los cuales destruyó su fachada original compuesta por vitrales. En vez de re-fabricar los cristales de colores –una tarea considerablemente costosa- la empresa Metro Performance Glass usó fotografías del rosetón, levantando las imágenes e imprimiéndolas directamente sobre el vidrio y ajustando los niveles de transparencia para dar una apariencia de “vidrieras”.

Agradecemos a la empresa Dip-Tech, Agfa, Mike Horstein de Mimaki y a Durst por la información proporcionada para la elaboración de este artículo.

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